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Désiré Charnay a pris de nombreuses photos des sites précolombiens au Mexique entre 1857 et 1860. Le musée des Arts Décoratifs de Paris les expose jusqu’au 12 décembre 2021.

Tête colossale au pied de la pyramide à Izamal
Tête colossale au pied de la pyramide à Izamal

Les sites que l’on visite aujourd’hui sont-ils fidèles à ce qu’ils étaient au moment de leur découverte ? Les photos de Désiré Charnay permettent de se faire une idée plus précise. Cet explorateur et archéologue français s’est rendu au Mexique entre 1857 et 1860. Sur place, il visite les principaux sites précolombiens du Yucatán : Chichen Itza, Mitla, Uxmal, Izamal… De ce périple, il rapporte une collection de photos qu’il publiera en 1863 dans un recueil intitulé Cités et ruines américaines.

Désiré Charnay mis en avant dans la partie “L’autre et l’ailleurs”

Ces photos sont présentées au musée des Arts Décoratifs de Paris dans le cadre de l’exposition Histoires de photographies, collections du musée. C’est la première fois que ce fonds photographique est exposé. Plusieurs salles composent la visite. Les photos de Désiré Charnay sont accrochées dans la partie intitulée “L’autre et l’ailleurs”.

Au XIXe siècle, les photographies documentent les voyages, les découvertes et les explorations scientifique… La circulation des images profite aux artistes et aux décorateurs qui y trouvent d’autres modèles, à la fois exotiques et universels. C’est la raison pour laquelle bibliothèques et musées en acquièrent en abondance.

Elles datent toutes de 1860. En noir et blanc bien sûr, on découvre Chichen Itza, Uxmal avant leur restauration, brut de décoffrage. Des documents uniques qui donnent à voir les cités mayas au moment de leur découverte.

Le Quadrilatère des Nonnes à Uxmal
Le Quadrilatère des Nonnes à Uxmal
Tête colossale au pied de la pyramide à Izamal
Tête colossale au pied de la pyramide à Izamal
Intérieur d'une salle du grand palais de Mitla
Intérieur d’une salle du grand palais de Mitla
Bas-relief du tigre, palais du Cirque, Chichen Itza
Bas-relief du tigre, palais du Cirque, Chichen Itza

Histoire de photographies, collections du musée des Arts Décoratifs. Du 19 mai au 12 décembre 2021. Musée des Arts Décoratifs, 107, rue de Rivoli, 75001 Paris.